В войнах, постигая военное ремесло и приобретая опыт управления провинциями, принимал участие и юный Адриан (он родился в 76 г.). Пройдя через сражения в Дакии, Армении и Месопотамии, будущий император некоторое время служил наместником Сирии и командовал армией на Евфрате. Когда в 117 г. во время военного похода в киликийском городе Силене умер император Траян, Адриан, находившийся в тот момент в соседней Антиохии, уже обладал немалым государственным опытом и властью; армия немедля признала его новым главой Римской державы. 

Приход к власти

Римский император Адриан
Останки Траяна в сопровождении приближенных и его вдовы Плотины были перевезены в Рим, но сам Адриан остался в Сирии, не считая для себя возможным покинуть неспокойное пограничье. Владыки Римской империи обычно восходили на престол путем избрания - первое время сенатом, а позднее и легионами (если претендент был военачальником); иногда действующий император сам назначал и официально усыновлял своего преемника. После мрачной эпохи жестоких правителей из династий Юлиев - Клавдиев и Флавиев римляне с большим недоверием относились к передаче трона от отца к сыну, и зачастую процедура наследования власти сочетала в себе несколько разных способов. Именно так стал императором и Адриан. 

Усыновление

Римский император Адриан

Траян очень рано избрал Адриана своим преемником, взяв его под свою опеку ещё мальчиком, когда тот лишился отца, и начал готовить его к военной карьере. После смерти Траяна его подопечный заручился безоговорочной поддержкой армии, и одного этого ему вполне хватило бы для восхождения на престол, но, желая исключить возражения сената, Траян, по-видимому, успел позаботиться об усыновлении Адриана. Правда, по поводу этого усыновления долго ходили разнообразные слухи; например, историк Кассий Дион записал вот что: «Смерть Траяна скрывали несколько дней, чтобы успеть объявить об усыновлении им Адриана. 

Письмо об этом, якобы отправленное императором в сенат, скреплено подписью Плотины, чего просто не могло быть». По другой версии, обряд усыновления был инсценирован уже после смерти Траяна, и вместо него в присутствии свидетелей юридические формулы произносило скрытое за занавесом подставное лицо. Все эти сомнения и догадки, впрочем, могли быть не более чем сплетнями. 

Политика

Римский император Адриан

Римский император Адриан беспрепятственно взошел на престол и вскоре крайне удивил своих подданных, решительно отказавшись от дальнейших завоеваний. Он вывел войска из некоторых покоренных Траяном земель в Месопотамии и Армении, на севере отступил на рубеж Дунай-Рейн, а границу империи на Альбионе установил в предгорьях Каледонии. При новом императоре на смену прежним агрессивным устремлениям пришла политика сохранения и приумножения добытых богатств, которая со временем обрела сугубо оборонительные черты и отнюдь не прибавила Адриану сторонников в столице. 

Заговор

Римский император Адриан

В 117 г. Адриан, находясь в Дакии, узнал о том, что в Риме против него готовится заговор. По всей вероятности мятеж зародился в кругу влиятельных сановников, недовольных миролюбием императора и жаждавших всё новых завоеваний во славу империи. Надо полагать, Адриан нашел достаточно веские доводы, заставившие сенат немедля вынести мятежникам смертный приговор; нельзя, однако, исключить, что никакого заговора не было и император прибег к этому коварному ходу, чтобы избавиться от потенциальных претендентов на верховную власть. 

После официального вступления на трон Адриан безвыездно провел в Риме три года, посвятив все силы смене политического курса и переустройству государственного аппарата. В 124-126 гг. Адриан находился в Греции, где чувствовал себя как дома. Здесь он возобновил строительство монументального храма Зевса Олимпийского, начатого 700 лет назад тираном Писистратом и оставшегося незавершенным.